지방간 의미, 종류, 증상, 증세, 진단, 검사, 치료, 시술, 수술, 합병증, 비알콜성

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지방간 의미, 종류, 증상, 증세, 진단, 검사, 치료, 시술, 수술, 합병증, 비알콜성

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지방간 의미, 정의, 뜻

지방간은 말 그대로 간에 과도한 지방이 쌓여 생기는 질환입니다. 보통 간의 5% 이상이 지방이면 지방간으로 진단합니다. 간세포 중 5%에서 1/3 이하가 지방으로 이루어지면 경증 지방간, 1/3-2/3 이면 중등도 지방간, 2/3 이상이 지방이면 중증 지방간입니다. 지방간은 과음 때문에 알코올 지방간과 과도한 열량 섭취 때문에 비알코올 지방간으로 구분할 수 있습니다.

과거에는 술을 많이 마시는 사람만이 지방간이 될 수 있다고 생각했지만, 최근에는 술을 전혀 마시지 않는 사람도 지방간이 자주 생깁니다. 이처럼 술을 거의 마시지 않는 사람에게 발생한 지방간을 비알코올 지방간이라고 합니다. 비알코올 지방간 질환은 과도한 열량 섭취 때문에 생기기에 비만 및 당뇨병과 관계되서 발생하고, 한 가지 병이라기보다 가벼운 지방간에서 간암, 간경변증, 만성간염에 이르는 다양한 병을 포괄합니다.

남자는 하루 30g, 여자는 하루 20g 이상의 알코올을 마시는 경우에 알코올 지방간이 생길 수 있습니다. 소주로 환산하면 남자는 1주일에 소주 3병 이상, 여자는 2병 이상입니다. 그러므로, 알코올 섭취량이 그 이상일 때 지방간이 관찰되면 알코올 지방간, 그 이하면 비알코올 지방간으로 진단합니다.

그러나, 과도한 음주를 하는 사람이 많은 열량을 섭취해서 비만인 경우 알코올 및 비알코올 지방간이 동시에 생기기도 합니다.

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지방간 종류

대부분의 지방간은 위험하지 않지만, 축적된 지방에서 간에 해로운 물질인 사이토카인이 분비되서 10명 중 2-4명은 간암, 간경변증, 간염 등 심각한 병으로 진행될 수 있습니다. 비알코올 지방간질환은 진행 상태에 따라 단순 지방간, 지방간염, 지방간 연관 간경변증으로 구분합니다.

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· 비알코올 지방간 연관 간경변증 : 비알코올 지방간이나 지방간염의 소견이 동반되고 간의 상당부분에 섬유화(간이 굳은 소견)가 발생한 경우

· 비알코올 지방간염 : 간 내 지방침착을 보이면서 간세포 손상을 동반한 염증 소견이 있는 경우로, 일부 섬유화를 동반하기도 함

· 비알코올 지방간 : 간세포의 5% 이상에서 지방침착을 보이지만, 간세포 손상 및 섬유화가 관찰되지 않는 경우

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지방간 역학, 통계

국내에서는 매년 100명당 2-5명에서 비알코올 지방간이 신규 발생하는 것으로 보고되어 있습니다. 국내 비알코올 지방간의 유병률은 전국 규모의 연구가 아닌, 병원별로 건강검진을 받은 사람들을 분석한 결과로 편차가 있지만, 대략 20-40% 정도로 알려져 있습니다. 비알코올 지방간질환은 최근 세계적 보건 문제로 부상하고 있고, 전 세계적인 유병률은 국내 유병률과 유사한 25% 정도입니다.

국민건강영양조사 자료에 의하면, 국내에서 비알코올 지방간은 당뇨, 고령화 등과 동반해서 지속 높아지고 있습니다. 비알코올 지방간과 밀접한 관계에 있는 비만 유병률 또한 급격한 증가 추세입니다. 국내의 비만 유병률은 2017년 기준 34.1%고, 경제협력개발기구(OECD)는 2030년에 국내 고도 비만인구가 현재의 2배 늘어날 것으로 예상하고 있어, 비알코올 지방간 혹은 향후 급격히 증가할 가능성이 높습니다.

비알코올 지방간을 막으려면 비만을 예방하는 것이 중요합니다. 비만 여부를 자가 측정할 수 있는 제일 쉬운 방법은 체질량지수(BMI)를 계산하는 것입니다. BMI는 체중(kg)을 키(m)의 제곱으로 나눈 수치입니다. 1가지 유의할 점은 BMI는 지방, 근육의 구분이 아닌 단순 체중만을 기준으로 하고, 비만은 체중이 무거운 상태가 아닌 지방이 많은 상태이기에 비만도를 평가할 때 체지방률을 함께 평가하는 것이 좋습니다.

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지방간 진단, 검사

지방간은 통상 특별한 증상이 없습니다. 간염이나 간경변증, 심지어 조기 간암이 생겨서 보통은 증상이 생기지 않습니다. 건강검진 등에서 실시한 혈액검사 상 간수치가 높아져 발견되서 추가적 검사를 받고 진단되는 경우가 대부분입니다.

1. 조직검사

간 조직검사는 초음파를 보면서 우측 갈비뼈 사이로 가느다란 바늘을 찔러 넣어 적은 양의 간 조직을 얻은 뒤, 현미경으로 관찰하는 검사입니다. 간 내 지방의 침착 정도 및 동반된 염증이나 섬유화 여부를 명확히 알 수 있어, 장기 예후(간경변증, 지방간염으로의 진행 여부)를 판단하는 데 중요한 역할을 합니다.

하지만, 지방간의 진단을 위해서 매번 간 조직검사를 실시하지는 않습니다. 간 조직검사는 위험하지는 않지만 침습적인 검사이고, 지방간 자체는 초음파 검사와 혈액 검사 같은 비침습적인 검사로도 진단할 수 있기 때문입니다. 그러므로, 지방간에서 조직검사는 반드시 필요한 환자에게만 실시합니다.

조직검사에서 단순히 간에 지방만 많이 쌓여 있는 경우에는 간경병증으로 진행될 가능성은 낮지만, 조직검사에서 지방 뿐 아니라 염증이나 섬유화가 동반되어 있는 지방간염의 경우에는 간경변증, 간암 등으로 발전될 가능성이 있습니다.

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2. 영상검사

초음파 검사는 혈액 검사와 함께 지방간 진단에 꼭 필요합니다. 보통 지방간은 초음파상으로 정상 간에 비하여 하얗게 보이고, 우측 콩팥(신장) 보다 더 밝게 보입니다. 초음파로 지방간의 진행된 정도를 경도, 중증도, 중증으로 구분할 수 있지만, 초음파 검사만으로는 지방의 양이나 지방간염 또는 간경변증으로 진행되었는지를 명확히 판단은 어렵습니다.

CT 검사에서는 초음파와 반대로 지방간이 정상간보다 어둡게 나타납니다. 하지만, CT검사가 지방간의 진행 정도를 판단하는 데 더 효과적이라고 할 수는 없습니다. MRI 검사는 지방가느이 정도를 파악하는 데 유용하나 검사비가 비싸고, 많은 의료기관에서 이용할 수 없기에 현재까지 잘 사용되지는 않습니다.

최근에는 비침습적으로 간의 탄력도를 검사하는 간섬유화 검사(파이브로스캔)를 사용해서 간의 섬유화 여부 및 ㅈ방간 정도를 수치로 표현할 수 있는 방법이 개발되서 지방간을 판단하는데 이용되고 있습니다.

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3. 혈액검사

지방간 진단에서 제일 기본이 되는 검사는 혈액검사로 간 기능을 측정하는 것입니다. 지방간 환자는 대부분 정기 검사 또는 간단한 혈액검사에서 간 기능 수치 이상이 나옵니다. 특별히 AST와 ALT의 경미한 상승이 관찰되는데 200 U/L를 넘지 않는 것이 보통입니다.

알코올 지방간에서는 AST가 ASL보다 높은 경우가 많고, 비알코올 지방간에서는 ALT가 AST보다 높은 경우가 대다수입니다. GGT는 알코올, 비알코올 지방간에서 모두 증가해서, 알코올 지방간에서는 음주량과 비례해서 GGT 수치가 높아지기에 경과 관찰에 도움이 됩니다.

간수치의 상승이 지방간 때문인지는 다른 간질환이 없을 때 판단할 수 있기에, 간염을 일으킬 수 있는 다양한 원인에 대한 검사가 필요합니다. B형, C형 간염, 자가면역성 간염, 윌슨병, 원발성 담즙성 담관염 등은 혈액으로 검사할 수 있습니다. 그러므로, 간단한 간기능 검사 외에도 다양한 혈액검사가 필요합니다.

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4. 문진

과도한 음주 경력이 있거나, 고혈압, 고지혈증, 당뇨병, 비만 등을 진단받았거나 치료 중인지 확인합니다. 대부분 과거에 “간기능 검사에 이상이 있다”고 알고 있는 경우가 많습니다. 그러므로, 이러한 과거 병력이 있다면 자세히 물어봐야 합니다. 과거에 다른 간질환을 진단ㄴ받은 환자는 다른 간염이 동반되었는지 확인해야 합니다.

약제에 의한 지방간도 많기 때문에 약물이나 건강보조식품 등에 대해서도 세심한 문진이 필요합니다. 특별히 지방간이 진행되서 간경변증으로 심화된 경우, 초음파 검사에서 지방간 소견이 사라지는 수가 많기 때문에 과거력 문진이 더욱 중요합니다.

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지방간 치료, 시술, 수술

1. 식이요법

비알코올 지방간의 치료에는 식생활 습관을 교정하고 운동을 병행하는 것이 중요합니다. 저칼로리 식이와 운동을 통해 체중을 줄이는데, 매일 500-1,000 kcal을 줄인 식단을 중간 강도의 운동(주 3회 이상, 1회에 60-90분 정도)과 함께 유지할 것을 권장합니다.

식이 조절 중 제일 중요한 부분은 총 에너지섭취량 감소이며, 특별히 탄수화물과 지방 섭취의 조절이 중요합니다. 초기 체중 감량은 6개월에 약 체중의 10% 감량을 목표로 합니다. 열량 섭취를 극도로 낮춰 빠른 시간 안에 급격히 체중을 감량하는 것은 도리어 간 내 염증을 높일 수 있기에 피해야 합니다.

최근에는 체중의 약 5% 정도만 낮춰도 인슐린 저항성이 개선되고 간수치가 호전된다는 보고도 있어, 적더라도 체중을 낮추기 위해 노력하는 것이 중요합니다.

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2. 수술

예전 국내에서는 비만수술요법이 필요한 고도비만 환자가 아주 희귀했지만, 최근에는 점차 많아지고 있습니다. 비만수술요법은 고도비만이거나 체질량 지수가 35 kg/m2 이상이면서 당뇨나 고혈압 등 위험인자가 동반되는 경우에 권장됩니다.

비만수술요법으로는 조기포만감을 유도해서 음식 섭취를 줄이는 수술, 음식 흡수 저하를 유도하는 수술 등이 있습니다.

3. 약물치료

지방간염의 치료제에 대한 연구는 아주 활발해서 수 년 내에 효과적 약물 치료가 가능할 것으로 추측됩니다. 현재 비알코올 지방간염에서 제일 많이 연구된 약물은 당뇨병 약제 중 하나인 티아졸리디네디온과 비타민 E 입니다.

티아졸리디네디온은 간조직 검사로 확진된 비알코올 지방간염 환자에게, 비타민 E는 당뇨병이 동반되지 않은 비알코올 지방간염 환자에게 이용합니다. 두 약제 모두 의료진과의 상담 뒤에 안전성 등을 고려해서 신중히 투여해야 합니다.

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4. 운동요법

운동요법은 인슐린 저항성과 대사증후군 개선에 큰 도움을 줍니다. 국내 연구에 의하면 운동은 복부 비만과 인슐린 저항성 여부와 관계없이 비알코올 지방간질환을 호전시킵니다. 3-5%의 체중을 낮추면 지방간이 호전되고, 7-10%를 낮추면 간섬유화를 비롯해 대다수의 지방간염 관련 조직 소견이 호전됩니다.

유산소 운동과 근력 강화 운동이 모두 도움이 되고, 특별히 복부 비만이나 근감소증이 있다면 더 큰 효과를 보일 수 있습니다.

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지방간 합병증

지방간은 대다수 경과가 양호하지만, 일부 비알코올 지방간염 환자는 간경변증이나 간암 등 보다 심각한 간질환으로 진행할 수 있습니다. 보통 비만인 사람의 60-80%가 비알코올 지방간 질환을 동반하고, 지방간 환자의 25-40%는 지방간염으로 진행됩니다.

지방간염 환자의 5-18% 정도는 간경변증으로 진행되고, 비알코올 지방간 연관 간경변증 환자에게 간암 누적발생률은 연간 2.6% 정도로 추측됩니다. 초기 지방간염 상태에서 간경변증으로 진행될 때까지 약 20-30년 정도가 소요되는데, 섬유화가 전혀 없는 경우를 0단계, 간의 상당 부분이 굳은 간경변증을 4단계라고 할때 1단계 악화되는 데 평균 7년 정도가 소요되는 셈입니다.

비알코올 지방간은 간암 발생과도 연관됩니다. 주로 진행된 섬유화나 간경변증이 있는 환자에서 간암이 생기나, 섬유화가 없는 환자에서 간암이 생기는 경우도 있기에, 비알코올 지방간염 환자들은 모두 정기적 진료를 받는 것이 중요합니다. 정확한 발암 기전은 알려져 있지 않지만, 고령, 제2형 당뇨병, 비만 등이 발암을 촉진하는 위험인자로 추측됩니다.

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그리고, 비알코올 지방간질환은 대사증후군, 당뇨와 유의한 관련성이 있고, 지방간 환자에서는 심혈관 질환이 유의하게 높아집니다. 한 연구에서는 비알코올 지방간 환자에서 2 번째로 흔한 사인이 심혈관 질환으로 밝혀졌습니다. 그러므로, 비알코올 지방간 환자는 간기능 악화뿐만 아니라 당뇨병 및 심혈관 질환 역시 계속해서 스크리닝해야 합니다.